Nuevos planetas: España liderará el proyecto europeo para buscar nuevos planetas en 2017

Nuevos planetas

España se lanza a la búsqueda de nuevos planetas. En la carrera por encontrar otros mundos, la Agencia Espacial Europea lanzará a finales del 2017 una sonda espacial con tecnología española.
CHaracterising ExOPlanet Satellite (Cheops) es una sonda espacial que está siendo construida por la empresa Airbus Defence and Space, con sede en Madrid, y que, a bajo coste, intenta descubrir nuevos planetas similares a la Tierra. Pero definamos el concepto low post o bajo coste en términos astronómicos. El presupuesto para construir la sonda espacial es de 50 millones de euros, un presupuesto más bajo de lo habitual ya que casi la mitad del presupuesto total (21 millones de euros) se destinará a la fase de despegue del vehículo. La manera en que han decidido bajar los costes es utilizar tecnologías que ya existen para agilizar el proceso. Así, CHEOPS es la primera de una posible nueva clase de pequeñas misiones del Programa de Ciencia de la ESA, formada por satélites altamente especializados y de rápido desarrollo que servirán de complemento a las misiones de medio y gran tamaño.

La misión es la primera de la Agencia Espacial Europea (ESA) de clase S (del inglés, ‘small’) y ganó un concurso en el que se presentaron otros 26 proyectos. En la fabricación de la sonda participarán hasta 24 empresas de once países diferentes. Siete de esas empresas se encuentran en suelo español. El instrumento principal del telescopio es obra de la universidad de Berna, en Suiza, y será el Instituto de Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA), el encargado de controlar las operaciones.

Según la Agencia Espacial Europea (ESA), el lanzamiento está previsto para fines de 2017, pesará 250 kg, medirá 1,60 metros de alto y “volará” a una altura de entre 600 y 800 kilómetros. El objetivo de la misión Cheops consiste en analizar y caracterizar nuevos mundos, observando estrellas en las que la ESA ya ha localizado planetas, y recopilar datos sobre su estructura interna y sobre sus procesos de formación y evolución. CHEOPS está diseñado para detectar aquellos exoplanetas cuya masa esté comprendida entre unas pocas veces la de la Tierra y la masa de Neptuno.

Como el Telescopio Espacial Kepler, CHEOPS observará tránsitos exoplanetarios, recopilando información cuando un cuerpo planetario pase frente a su estrella desde su perspectiva. Pero no sólo eso. Como parte más lúdica del proyecto espacial, la misión Cheops también llevará al espacio 297 dibujos de niños españoles, selección que se unirán a las cerca de 3.000 obras de niños europeos de entre 8 y 14 años y que se grabarán en una placa que se colocará en el telescopio espacial Cheops.